¿Cuál es el origen de Santa Claus?

Diciembre ha llegado y, con él, las fiestas  navideñas. Un personaje imprescindible en estos días es el hombre de rojo: Santa Claus también conocido como Papá Noel o San Nicolás. Pero ¿cuál es su historia y origen de este hombre amado por todos los niños?

En este artículo revisaremos la historia y el significado de Santa Claus, de sus renos y de toda la mitología en torno a ellos.

Santa Claus es la forma inglesa del nombre de San Nicolás, “Sinterklaas”. Aunque el Papá Noel moderno está asociado a un mundo de fantasía, el histórico San Nicolás fue un hombre piadoso conocido por su caridad y generosidad.

Actualmente Santa Claus es una especie de patrono de la navidad en Estados Unidos y otros países europeos, y se le conoce por traer regalos desde el Polo Norte a todos los niños en la noche del 24 de diciembre, en Nochebuena.

Antecedentes de Santa Claus

Los antecedentes de San Nicolás se hallan en el folklor europeo:

  1. En Inglaterra existía el Father christmas, que vestía de verde y era un hombre afable que disfrutaba de la buena comida y la bebida.
  2. En Francia se habla de Père Noël o Papá Noel  que significa “Padre Navidad”.
  3. En los países germánicos y nórdicos  el dios Wodan encabeza la cacería de Yule, la festividad invernal equivalente a la navidad.

También encontramos a San Nicolás de Bari, un obispo que vivió en los siglos III y IV de la era cristiana y era famoso por su generosidad con los necesitados. Su fama de benefactor era tal, que los niños dejaban sus zapatos fuera de casa para que el obispo depositará algunas monedas ahí. Se le representa vistiendo el color rojo de los obispos y una mitra.

Por otra parte Sinterklaas, una figura del folklor holandés en la que, se presume, está basada en San Nicolás. De hecho se cree que el nombre de Santa Claus es una transliteración al inglés de Sinterklaas.

En algún momento del siglo XVIII, estas tradiciones se fundieron y dieron origen a Santa Claus. Su nombre aparece registrado por primera vez en una gaceta neoyorquina del año 1773.

San Nicolás de Bari

Era un santo cristiano del siglo IV, en Anatolia, en la actual Turquía.

Se dice que los padres de San Nicolás eran muy devotos de la fe cristiana y que habían orado mucho tiempo por un niño. Cuando finalmente se le concedió, lo dedicaron a Dios. Como hijo único creció con mucho cariño y especial atención. Siendo todavía muy joven, perdió a sus padres víctimas de una epidemia de peste, y se convirtió en heredero de una gran fortuna. Nicolás decidió dar toda su riqueza a los más necesitados y marcharse a Mira con su tío para dedicarse al sacerdocio.

San Nicolás falleció el 6 de diciembre del año 345. Puesto que esta fecha está muy próxima a la navidad, se decidió que este santo era la figura perfecta para repartir regalos y golosinas a los niños el día de Navidad. Desde el siglo VI, se empezaron a construir templos en su honor y en 1807 sus restos fueron llevados a Bari, en Italia.

San Nicolás en la era moderna

En el arte de la Edad Media, San Nicolás fue representado como un clérigo alto, delgado y barbudo. La barba blanca de Santa Claus y el traje rojo son en realidad bastante similares a las vestimentas del obispo que usaban los Sinterklaas holandeses.

Sin embargo la representación actual de Santa se le atribuye a las imágenes realizadas por el dibujante Thomas Nast para Harper`s Weekly a partir de 1863. Se basa mucho en la descripción que se da en el poema “Una visita de San Nicolas” (también conocido como “Era la noche antes de navidad”), publicado por primera vez en 1823.

Santa Claus y Coca-Cola

En 1931 Coca-Cola comisiono al ilustrador Haddon Sundblom la creación de una imagen de Santa Claus para su publicidad. Sundblom se basó en el poema “Una visita de San Nicolás” para sus ilustraciones, la cuales definieron la imagen de Santa Claus que tenemos hoy en día.

Muchos creen que el traje de Santa es  blanco y rojo por los colores de Coca-Cola. Pero la verdad es que mucho antes tanto San Nicolás como Sinterklaas se distinguían por usar esos dos colores en sus vestimentas.

En la actualidad se dice que Santa Claus carga un trineo de juguetes y vuela por el mundo con ayuda de sus renos, haciendo una parada en casa de cada niño del mundo, deslizándose por la chimenea para dejar los regalos.

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